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Les symptômes les plus fréquents du Covid-19 commencent à être bien connus : fièvre modérée, toux, maux de gorge, maux de tête, fatigue et gêne respiratoire. Toutefois, des formes plus atypiques de la maladie peuvent se développer, avec des signes moins connus. C’est notamment le cas pour les personnes âgées, qui font partie des personnes les plus à risque de souffrir de complications.

Des signes digestifs antérieurs aux signes respiratoires

Dans une note d’information du 22 mars 2020, la Direction générale de la santé (DGS) alerte sur les formes cliniques atypiques de Covid-19. “Des formes avec symptomatologie digestive, état confusionnel, initialement non-fébriles sont souvent au premier plan chez les personnes âgées”, indique-t-elle.

Ce rapport se base sur les constats du Conseil national professionnel de gériatrie et de la Société française de gériatrie et gérontologie. Ces derniers ont “confirmé la symptomatologie atypique du Covid-19 chez les sujets âgés, indépendamment des signes respiratoires plus classiques”. Elle se traduit par :

  • des signes digestifs (notamment diarrhée) ;
  • un état confusionnel ou des chutes ;
  • une fébricule avec variations de température entre hyper et hypothermie.

Ces signes avant-coureurs sont largement observés dans les Ehpad

“Diarrhée, perte d’équilibre, modification du comportement, troubles sanguins sont potentiellement des signes avant-coureurs de l’infection respiratoire du Covid-19 chez la personne âgée fragile”, indique le Pr Hubert Blain, chef du pôle gériatrie au CHU de Montpellier, interrogé par nos confrères du Figaro.

Ses propos se basent sur les observations du médecin coordonnateur de l’Ehpad Les Aiguerelles à Mauguio (Hérault), fortement impacté par l’épidémie. Deux tiers des patients (soit une quarantaine de personnes) ont été contaminés par le virus et cinq sont décédés au cours des dernières semaines.

Les signes respiratoires ne surviendraient que 4 à 5 jours plus tard

Le premier résident contaminé au coronavirus dans cette structure a d’abord souffert de diarrhée ; les signes respiratoires ne sont apparus que trois jours après son hospitalisation. Une symptomatologie similaire a été observé pour une dizaine d’autres résidents. Quant au reste des patients, ils ont été hospitalisés après une chute, une modification inhabituelle du comportement ou une baisse de lymphocytes.

Pour la quasi-totalité des patients, la fièvre et les signes respiratoires ne sont apparus que 4 à 5 jours plus tard. C’est la raison pour laquelle “le diagnostic Covid-19 en a été retardé, et [cela] explique en partie le développement de l’épidémie dans l’établissement”, explique le médecin.

Quelles mesures ont été prises dans les EHPAD ?

Quelles mesures ont été prises dans les EHPAD ?© Istock

Plusieurs mesures successives ont été prises par le gouvernement afin de limiter la propagation du virus dans les Ehpad, rappelle le ministère de la Santé dans un communiqué. Le 11 mars dernier, soit une semaine avant le confinement total de la population française, les visites de personnes extérieures ont été suspendues dans les établissements d’hébergement pour personnes âgées.

Huit jours plus tard, le Gouvernement a transmis aux établissements médico-sociaux accueillant des personnes âgées et handicapées, un document sur la conduite à tenir si un cas suspect ou confirmé de Covid-19 apparaissait dans leurs locaux. Dans ce cas, des mesures d’organisation internes doivent être adoptées immédiatement :

  • structuration d’un secteur dédié et isolé pour les résidents concernés ;
  • si le bâtiment ne le permet pas, organisation d’un confinement des résidents en chambre.

Des mesures de protection renforcées depuis le 27 mars...

Suite aux conclusions du Conseil scientifique rendues le 27 mars, visant à ralentir l’épidémie et protéger les personnes vulnérables, le gouvernement a “recommandé très fortement aux directrices et directeurs d’établissement, en lien avec le personnel soignant, de renforcer ces mesures de protection même en l’absence de cas suspect ou confirmé au sein de l’établissement”. Plus concrètement, cela les autorise à limiter les déplacements des résidents au sein de l’établissement, par exemple :

  • en interdisant les activités collectives ;
  • en interdisant les prises de repas collectives ;
  • en limitant l’accès aux espaces communs (y compris les ascenseurs) ;
  • en confinant les résidents dans leur chambre.

… Qui doivent être définies dans le respect des patients et des soignants

Mais le confinement et l’interdiction de visite des familles peuvent poser des problèmes éthiques, notamment à cause du risque affectif de l’isolement pour des personnes déjà fragilisées. Le Comité national consultatif d'éthique a donc été consulté sur le renforcement des mesures de protection des résidents des Ehpad, et a rendu son avis le 30 mars. Ce dernier rappelle plusieurs garanties fondamentales :

  • le caractère temporaire et proportionné des mesures, qui doivent être adéquates aux situations individuelles ;
  • la nécessité d’associer les familles et des tiers extérieurs à la prise des décisions à forts enjeux éthiques ;
  • l’importance fondamentale de la lutte contre l’isolement des aînés, et le maintien d’un lien social pour les personnes dépendantes, qui s’inscrit dans le respect de la dignité humaine ;
  • la nécessité de déployer rapidement les moyens humains pour remplacer les professionnels en arrêt maladie, afin que les soins de base soient toujours assurés ;
  • la préservation d’un espace de circulation physique, même limité, pour que le confinement ne devienne pas une mesure de coercition pour les résidents.

Sources

Information sur des formes cliniques atypiques de Covid-19, DGS, 22 mars 2020. 

Coronavirus : des signes avant-coureurs chez les personnes âgées, Le Figaro, 23 mars 2020. 

Communiqué de presse - Avis du Comité national consultatif d'éthique sur le renforcement des mesures de protection des résidents des établissements d'hébergement pour personnes âgées, Ministère des Solidarités et de la Santé, 1er avril 2020. 

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