Si le Téléthon est une référence du petit écran français depuis des années, il n'est pas une invention purement tricolore. Le marathon télévisuel caritatif vient des États-Unis. Il a été lancé par le comédien Jerry Lewis en 1966. Deux Français, pères d'enfants atteints de myopathie et membres de l'AFM, ont eu l'idée d'importer ce concept en France à la fin des années 80 tandis qu'ils cherchaient des fonds pour financer la recherche génétique.

Téléthon : un rendez-vous populaire pour financer la recherche scientifique

En effet, lors d'un colloque scientifique organisé par l'AFM en 1986, un jeune chercheur a annoncé avoir découvert le gène responsable de la myopathie de Duchenne, la plus fréquente des pathologies neuromusculaires de l’enfant. Toutefois pour que l'avancée se poursuive, il fallait trouver des financements (importants). Pour les réunir, Bernard Barataud et Pierre Birambeau - respectivement Président et directeur du développement de l'organisation AFM - ont eu l'idée de s'inspirer de l'émission caritative de Jerry Lewis qui appelait depuis 20 ans à faire des dons pour la recherche d'un traitement contre la dystrophie musculaire. Les deux hommes sont parvenus à convaincre les dirigeants d’Antenne 2 (aujourd’hui France 2) de les suivre dans ce projet. C'est ainsi que le "show" a été adapté pour la télévision française.

Une première émission en 1987

Le premier Téléthon a pris l'antenne de France 2 le 4 décembre 1987 à 20h30. Quatre présentateurs s'y succèdent pendant 28 heures : Michel Drucker, Claude Sérillon, Gérard Holtz et Jacques Chancel. Le parrain de cette première édition n'était nul autre que l'homme ayant servi d'inspiration à l'AFM, le comique Jerry Lewis.

Que cela soit dans les villes ou les villages, les associations ou les entreprises, l'initiative a trouvé un écho. 175 millions de francs (soit environ 29,7 millions d'euros) ont été récoltés lors de ce premier rendez-vous. Cela représente trois fois plus que le montant espéré. "Le compteur, qui ne comporte que huit chiffres, doit être complété par un neuvième panneau écrit à la main", précise l'AFM Téléthon sur son site internet.

Les sommes réunies permettent alors de lancer des appels d'offres pour soutenir la recherche génétique et équiper des laboratoires. Elles aident à la mise en place d'un réseau national de consultations pluridisciplinaires dont l'objectif est de gommer les inégalités dans la prise en charge médicale. Toutefois, le combat ne s'arrête pas après cette première victoire.

Des millions d'euros réunis pour lutter contre les maladies génétiques et rares

Depuis 1987, l'organisation et la chaîne de télévision donnent tous les ans rendez-vous aux téléspectateurs français pour 30 heures d'émissions sans interruption début décembre. L'objectif est, bien sûr, de réunir des fonds pour la recherche, mais également améliorer la qualité de vie des malades.

Le Téléthon est à chaque fois soutenu par un parrain ou une marraine de renom. On peut entre autres citer Mireille Mathieu, Alain Delon ou encore Michel Sardou. L'année dernière, 87 026 262 € ont été réunis grâce à la générosité et l'implication des Français. Le record des dons collectés par l'émission au cours de ces 33 dernières années a été établi en 2006. Cette édition qui avait pour parrain Gérard Jugnot et Thierry Lhermitte, avait permis de collecter au final 106 696 532 €. Le cru 2020 parrainé par Matt Pokora, parviendra-t-il à atteindre, voire dépasser ce montant ?

Pour connaître les animations de cette année ou faire un don, rendez-vous sur le site du Téléthon.

L'Affiche du premier Téléthon de 1987

L'Affiche du premier Téléthon de 1987

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Sources

L'histoire du Téléthon, AFM-Téléthon, 2020

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