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Plusieurs mois après le début de l'épidémie, le gouvernement américain a créé l'espoir mercredi en rapportant qu'un médicament développé contre Ebola, le remdesivir, semblait bel et bien avoir un impact sur le coronavirus.

Ce traitement a notamment accéléré de plusieurs jours le rétablissement des cas les plus graves dans un grand essai clinique.

Remdesivir : les malades se rétablissent 31 % plus vite

Les Instituts de santé américains (NIH) ont annoncé que le médicament expérimental remdesivir du laboratoire américain Gilead avait aidé des malades hospitalisés à se rétablir 31% plus vite, selon les résultats préliminaires d'un essai clinique contre placebo incluant un millier de patients, aux États-Unis et ailleurs.

Il y a encore beaucoup d’efforts à fournir et le remdesivir n'est pas un médicament autorisé. Cependant, nous tous chez Gilead sommes encouragés par ces résultats prometteurs et ce qu’ils pourraient signifier pour les patients. Après des années de recherche et de travail très important sur le remdesivir, nos équipes sont aujourd'hui heureuses que leurs efforts aient été utiles, a déclaré Daniel O’Day, CEO de Gilead.

Si de multiples traitements sont testés dans les hôpitaux du monde entier, aucun n'a encore prouvé son efficacité dans un essai aussi grand, avec placebo.

"Les données montrent que le remdesivir a un effet clair, significatif et positif pour réduire le temps de rétablissement des malades, a déclaré Anthony Fauci, directeur de l'Institut des maladies infectieuses qui a dirigé l'essai, dans le Bureau ovale de la Maison Blanche.

On ne sait pas si le médicament permet de sauver des vies

"C'est une preuve de concept très importante, car cela prouve que nous pouvons bloquer le virus", a dit le haut responsable scientifique.

Comparés aux malades ayant reçu un placebo, les patients traités avec le remdesivir, se sont rétablis en onze jours (durée médiane) au lieu de quinze jours, a détaillé un communiqué des NIH, évoquant une fiabilité statistique très élevée.

En revanche, les résultats préliminaires ne montrent pas si le médicament permet de sauver des vies. La mortalité du groupe de patients traités par remdesivir était de 8 %, contre 11,6 % dans le groupe témoin ; une différence trop faible pour exclure que ce soit le fruit du hasard.

Remdesivir : un traitement de 5 jours serait idéal pour les patients

Malgré ces quelques incertitudes, les chercheurs savent maintenant deux choses : le remdesivir semble raccourcir le délai de guérison et un traitement d’une durée de cinq jours est potentiellement aussi efficace qu’une durée de 10 jours pour traiter les patients atteints de formes sévères.

Pour les scientifiques, la prochaine étape sera d'élargir l’accès de ce traitement à plus de patients, en recherchant d'autres formulations et modes d'administration. Ils examineront également comment le remdesivir pourrait être associé à d'autres traitements.

Pas d’effet positif sur les personnes malades, selon une seconde étude

L’enthousiasme a été tempéré par la publication d’une seconde étude dans la revue médicale Le Lancet. Cette dernière a été menée dans dix hôpitaux en Chine sur seulement 237 patients. Les malades traités avec le remdesivir n’ont pas fait mieux que ceux traités par placebo.

"Malheureusement, notre essai a montré que bien que sûr et bien toléré, le remdesivir n'a pas montré de bénéfice significatif par rapport au placebo", a commenté l'auteur principal de l'étude, le Pr Bin Cao, cité dans un communiqué du Lancet.

Mais la taille de l’essai, interrompu faute de malades car l’épidémie s’est arrêtée à Wuhan, limite l’interprétation des résultats. L’Américain Anthony Fauci a jugé l’étude chinoise "non adéquate". Les résultats de l’essai européen Discovery pourraient permettre d’en savoir un peu plus.

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