Traitement du cancer : comment fonctionne la radiothérapie ?

Traitement du cancer : comment fonctionne la radiothérapie ?©iStock
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Avec la chirurgie et la chimiothérapie, la radiothérapie fait partie des traitements de référence du cancer. Il s'agit d'un traitement locorégional qui utilise des radiations ionisantes pour éradiquer les cellules malignes. Dans quels cas la radiothérapie est-elle préconisée ? Comment fonctionne-t-elle ?

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Les différents types de radiothérapie

On estime que près de la moitié des cancers seront traités par radiothérapie à un moment donné du parcours de soins. Il existe différents types de radiothérapies :
- la radiothérapie externe : les radiations traversent la peau pour atteindre la masse tumorale. Elles sont émises par une machine positionnée à proximité du malade ;
- la curiethérapie : les substances radioactives sont placées directement au contact de la région à traiter ;
- la radiothérapie métabolique : la source radioactive est administrée par voie intraveineuse ou par voie orale.

Le principe de la radiothérapie

Les radiations ionisantes émises au cours d'une séance de radiothérapie permettent de détruire les acides nucléiques qui composent les cellules cancéreuses. De fait, ces dernières ne parviennent plus à se diviser et, donc, à se multiplier. Le problème, c'est que la radiothérapie n'établit pas de distinction entre cellules saines et cellules cancéreuses. Dès lors, la radiothérapie n'est privilégiée que lorsque la masse tumorale est précisément localisée pour que son action soit ciblée et n'endommage pas les cellules saines. C'est la raison pour laquelle il s'agit d'un mode de traitement locorégional.

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