Qu'est-ce qu'une hépatite virale ?

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Une hépatite est une maladie infectieuse, une inflammation (-ite) du foie. On parle d’hépatites virales, car les substances pathogènes qui sont responsables de la maladie sont des virus. Les virus de l’hépatite sont désignés par les lettres A, B, C, D ou E en fonction de leur nature. Mais qu'est-ce qui caractérise une hépatite virale et quels sont ses symptômes ?

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Cause des hépatites virales

Les virus responsables des hépatites peuvent pénétrer dans l’organisme par voie oro-fécale (virus A et E) ou par voie sanguine (virus B et C). Dès qu’ils atteignent le foie, ils vont coloniser ses cellules (les hépatocytes) et s’y multiplier. Pour lutter contre cette infection, le système immunitaire va détruire les hépatocytes infectés, ce qui va se traduire par une inflammation du foie : l’hépatite.

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Hépatites : symptômes

Toutes les hépatites entraînent des symptômes assez proches, ceux-ci étant plus ou moins marqués. On observe généralement une jaunisse (ictère), une très grande fatigue, des urines foncées et des troubles digestifs avec des maux de ventre, des selles décolorées, des nausées et des vomissements. Ces symptômes ne permettent pas de déterminer quel est le virus responsable (à noter que l’hépatite B est souvent asymptomatique ou qu’elle s’apparente à une grippe). Il est pourtant indispensable de l’identifier, car si les virus des hépatites A et E sont éliminés par le système immunitaire, ce n’est pas le cas des virus B et C. Ils peuvent se développer des années plus tard et entraîner de graves complications telles qu’une cirrhose ou un cancer du foie.

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