Fuite de gaz à Rouen : qu'est-ce que le mercaptan ?

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mercaptan gaz rouen© Fotolia Des odeurs de gaz émanant d'une entreprise chimique de Rouen se répandent depuis hier jusqu'en l'Ile-de-France. D'après la préfecture de Seine-Maritime, ce gaz appelé "mercaptan" n'aurait pas de caractère toxique. Mais que sait-on vraiment de lui ?
Le mercaptan porte le nom chimique de "méthanethiol" (formule CH3-SH). Il est utilisé pour "parfumer" le gaz de ville, inodore, afin d'identifier les fuites et prévenir les accidents. D'après l'INRS, il dégage "une odeur caractéristique ressentie par les individus à de très faibles concentrations". Cette odeur s'apparente en général à celle de l'oeuf pourri. Pierre-Henry Brandet, porte-parole du ministère de l’Intérieur, a rassuré la population ce mardi en indiquant que "d’après les concentrations et les mesures qui ont été relevées, il n’y a absolument aucun danger, aucune toxicité" ( BFMTV ). Néanmoins, le mercaptan est un gaz classé comme toxique par inhalation et dangereux pour l'environnement (JO officiel 2005). L'INRS explique que des travailleurs exposés directement au mercaptan sont soumis à un risque d'intoxication aigue. "Les symptômes constatés sont une irritation pulmonaire (douleurs thoraciques et toux), des nausées, vomissements et diarrhées, puis des troubles de consciences." De façon plus chronique, l'exposition au mercaptan peut irriter la peau et les muqueuses oculaires et respiratoire. S'il n'y a pas de quoi s'alarmer pour le moment, mieux vaut rester vigilant sur le long terme.

Source : Fiche toxicologique Méthaniol, Ethanethiol, Butanethiol, INRS, édition 2007.

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